¿Pueden los elementos de tierras raras ser una oportunidad única para Chile?

Aunque los elementos de tierras raras (REE) son más comunes de lo que sugiere su nombre, estos minerales metálicos suelen ser muy costosos de producir debido a los problemas técnicos y ambientales involucrados en su extracción y separación.

A pesar de estos obstáculos, Chile tiene la oportunidad de convertirse en un jugador en la producción de estos 17 metales pesados ​​y blandos, que incluyen escandio, itrio, cerio, prometio, neodimio y otros, elementos que son cruciales para la producción de vehículos eléctricos, baterías y renovables, sistemas energéticos, además de tener una amplia gama de aplicaciones tecnológicas.

El país tiene yacimientos de REE en el sur en arcillas iónicas y también enormes escombreras de sus minas de cobre y otras, en las que se ha encontrado que algunos de estos elementos son abundantes.

“Chile tiene una oportunidad histórica por sus yacimientos de arcillas iónicas, que representan el 10% del mundo [REE] extracción y producción”, Rodrigo Ceballos, director general de Minería Hochschild escindir Recursos de Aclaradijo en un webinar organizado por Fundación Chilena del Pacífico el lunes para abordar la industrialización de los recursos mineros y particularmente REE.

“En tierras raras tenemos mucho que aportar”, dijo a BNamericas Dorotea López, directora de estudios internacionales de la Universidad de Chile, a fines de noviembre.

López encabezó un estudio presentado durante el seminario web que indica que falta información precisa sobre la cantidad de depósitos de REE en Chile, pero señala las grandes cantidades de relaves mineros producidos por la industria minera del país. Esto sugiere que “Chile tiene oportunidades concretas en tierras raras”, dijo Andrés Bórquez, coordinador académico del instituto de estudios internacionales de la Universidad de Chile.

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Lamentablemente, actualmente no existe un catastro de REE en Chile debido a los altos niveles de complejidad que implica catalogar los diferentes yacimientos de estos minerales, por lo que esto encarece y dificulta los estudios de exploración, sumando un obstáculo más para los interesados ​​en este nicho.

China es, con mucho, el mayor actor mundial en la producción de REE, y representa alrededor del 80% de la producción mundial, según datos del Servicio Geológico de EE. UU., aunque Europa y EE. UU. buscan aumentar sus propias fuentes.

«La pregunta es cómo producimos minerales con un impacto ambiental mínimo y con factibilidad económica real», dijo Ceballos, quien describió un proyecto de REE en Penco, sur de Chile, en el que está trabajando Aclara Resources.

Aclara planea invertir cerca de US$129mn en el proyecto entre 2023 y 2026. El sitio propuesto de 6km2 está a 15km de Concepción en la Región del Biobío y contiene depósitos de arcilla iónica que tienen abundante REE. Produciría concentrado de REE en una planta procesadora.

Ceballos agregó que solo hay tres proyectos de arcilla iónica en el mundo. «Uno es nuestro, otro está en Brasil y el otro está en Uganda», dijo.

La operación Penco tendría una vida útil de 12 años, con posibilidad de expansión en el futuro, señaló Aclara en una presentación corporativa. Eso permitiría a la minera convertirse en un productor clave de este grupo de minerales metálicos, abasteciendo a los consumidores de las industrias de energía limpia, tecnología y electromovilidad.

La empresa espera desarrollar un estudio de factibilidad para el proyecto durante 2023, indicó en una presentación emitida a principios de este mes.

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Sin embargo, Aclara decidió retirar una solicitud de evaluación de impacto ambiental (EIA) para el proyecto en marzo de este año luego de admitir que no podía cumplir con los requisitos de las autoridades ambientales de Chile.

«Creemos que el retiro de la solicitud de EIA en este momento es lo mejor para hacer avanzar el proyecto», dijo el gerente general de Aclara, Ramón Barua, en un comunicado en ese momento.

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