‘Almirante Viel’: Chile presenta el rompehielos más grande de Sudamérica Internacional

La semana pasada, Chile presentó el primer y más grande rompehielos construido en América Latina. Bautizado el Almirante Vielel nuevo buque de la Armada de Chile está diseñado para la investigación científica y se utilizará principalmente en la Antártida para investigar los efectos de la crisis climática en el hemisferio sur.

El buque de 10.500 toneladas, capaz de romper un metro de hielo a una velocidad de tres nudos (3,3 km/h), está equipado para satisfacer las necesidades de más de 30 científicos que realizan investigaciones oceanográficas e hidrográficas, así como investigaciones sobre biomasa y fauna marina. Su puesta en marcha en la planta industrial de Astilleros y Maestranzas de la Armada (ASMAR), en Talcahuano, 300 kilómetros al sur de Santiago, marcó el final de la primera etapa del megaproyecto, luego de cinco años de construcción. Está programado para comenzar las pruebas en puerto en diciembre de 2023 y la puesta en marcha en agosto de 2024.

La bióloga marina y doctora en ecología Pamela Santibáñez, investigadora de alto perfil en ciencia antártica, explica que el barco podrá llegar a lugares mucho más al sur que el anterior rompehielos de Chile. “El buque cuenta con laboratorios para procesar y almacenar muestras, y serán fáciles de obtener”, dice Santibáñez, quien fue el encargado de bautizar el barco con una botella de champán rota en el casco. Además de tener capacidad para transportar a su futura tripulación, más de 30 especialistas también podrán realizar actividades científicas en los laboratorios de microbiología y química del buque, que cuenta con un sistema de ecosonda multihaz para explorar el fondo marino a alta y media profundidad.

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El anterior rompehielos de Chile, también llamado Almirante Viel, ha sido declarado técnica y logísticamente obsoleto; permitía transportar a los científicos, pero no operar a bordo, y las expediciones solo eran posibles en el verano. En contraste, el nuevo barco puede soportar temperaturas de -30º C (-22ºF). “Podremos recoger datos de lo que ocurre en invierno, una estación mucho más fría y oscura”, dice Santibáñez. “Es el primer rompehielos real de Chile”, agrega sobre el barco, cuya construcción requirió 800 personas a un costo de $210 millones. ARompehielos científicos antárticos también se puede encontrar en Brasil, Estados Unidos, España, Alemania y Corea.

La proximidad de Chile a la Antártida lo convierte en la principal puerta de entrada para los científicos que buscan explorar la actividad en el extremo sur del mundo. Hay 23 programas internacionales que ingresan desde Punta Arenas, 1.800 kilómetros al sur de Santiago, mientras que alrededor de seis ingresan desde Nueva Zelanda y Sudáfrica. Al hablar en el lanzamiento, el Comandante en Jefe de la Armada de Chile, Juan Andrés de la Maza, dijo: “Es un barco para la comunidad científica nacional e internacional que realizará investigaciones científicas en el Continente Blanco, donde hemos tenido soberanía durante casi 100 años.”

La emergencia climática a la que se enfrenta el planeta hace imprescindible el estudio de la Antártida, ya que influye directamente en tres aspectos del clima: el nivel del mar, la circulación termohalina, que está relacionada con la circulación oceánica a gran escala, y el efecto albedo, que es la capacidad de la superficie de la tierra para reflejar la luz del sol. El nuevo rompehielos permitirá un monitoreo continuo y aumentado y complementará la información oceanográfica que ya se está recopilando sobre lo que está sucediendo en la Antártida.

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La embarcación más compleja jamás construida en Chile, el rompehielos tendrá la capacidad de almacenar el hielo de las profundidades, pero no de procesarlo. Esa tarea se llevará a cabo en el futuro Centro Antártico Internacional (CAI), en Punta Arenas, iniciativa impulsada por el Gobierno Regional de Magallanes y la Antártida Chilena, que iniciará su construcción en febrero o marzo de 2023, para estar lista en tres años. El CAI ocupará un terreno de 34.000 metros cuadrados en un área conectada con los puertos, el centro de la ciudad y el aeropuerto, y se dividirá en tres áreas funcionales principales: científica, logística y museográfica.

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