Viaje desde Chile al precipicio de la gloria mayor, Mito Pereira llega ‘muy cerca’ del PGA 2022

TULSA, Oklahoma. – La tranquilidad de un domingo importante no es para todos.

Es la 1 pm, y la multitud se está reduciendo para animar un mitin. Hay razones para creer que el ganador de este Campeonato de la PGA no provendrá de estos dos últimos grupos. Mito Pereira, el líder de 54 hoyos, es el primer jugador en 31 años en liderar la PGA en su debut. Sus rivales más cercanos también están relativamente poco probados. Southern Hills históricamente ha sido amable con los favoritos, pero en este grupo ecléctico no hay Woods, Price o Floyd.

El humor jocoso de las primeras rondas se ha ido. Los jugadores están calentando en silencio, reacios a calmar la tensión dramática. Uno por uno, se dirigen hacia los carros que esperan para llevarlos a la casa club y, al poco tiempo, Pereira es el último hombre que queda, trabajando solo en el área de juego corto, seguido por tres camarógrafos, algunos productores de campo y un técnico de sonido. . Un dirigible de Goodyear pasa inactivo por encima. Los voluntarios miran sus relojes, sintiendo que su turno está llegando a su fin. Solo nueve fanáticos se han quedado, quizás lo único que hace que este gran momento se sienta como las victorias anteriores de Pereira en Bogotá o Raleigh o Greer. Es un recordatorio visceral de cuán solitaria puede ser la grandeza.

«¡Ve a patear traseros hoy, hombre!» grita un hombre.

Pereira sonríe.

Ese es el plan, al menos.

Un año después de que Phil Mickelson, de 50 años, se convirtiera en el campeón mayor de mayor edad, aquí había otro favorito poco probable en la PGA. Pereira ocupó el puesto 100 en el mundo, un novato del Tour de 27 años que hace su segunda gran participación, un talento alabado que se separó de su caddie hace dos meses y aún no había logrado un top 10 este año.

Eso pareció importar poco en Southern Hills, donde Pereira falló solo siete greens en las dos primeras rondas, disparó un candente 64 el viernes y repuntó al final de su tercera ronda justo cuando parecía que se estaba desvaneciendo. Era el torneo de sus sueños, por fin. El sábado por la noche, les dijo a los periodistas: «Estoy golpeando la pelota de manera increíble».

Y todo parecía familiar para quienes han sido parte de su viaje desde Santiago de Chile, hasta el precipicio de la mayor gloria.


Puntuaciones de campo completo del Campeonato de la PGA


En 2014, el entrenador de Texas Tech, Greg Sands, le había ofrecido a Pereira una beca, sin verlo, con la esperanza de que valiera la pena el riesgo de lo que probablemente era solo un alquiler de un año. Pereira había sido un prodigio junior pero se desvaneció después de solo seis meses en la Academia IMG. Sands sugirió que el putt yippy de Pereira lo había llevado a un lugar oscuro; otros dijeron que estaba agotado por su adolescencia y que se centró únicamente en el golf. Cualquiera que sea la razón, condujo a una pausa de dos años durante un período crucial de su desarrollo.

“Había comenzado a vivir una vida paralela a la de sus amigos”, dijo Matías Domínguez, su compatriota y ex compañero de equipo en Texas Tech. “No quería envejecer y pensar que se perdía una parte importante de su vida. Más adelante en tu vida y carrera, eso aparecerá si te estás perdiendo algo. Te arrepentirás de lo que has hecho y tu cabeza no estará en la mentalidad correcta».

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Cuando regresó a la competencia, a los 17 años, Pereira parecía renovado y poseía el mismo juego sublime. «Empezó a matarlo de nuevo», dijo Domínguez. A Sands le gustaron los videos de swing que envió Pereira y lo que había escuchado de Pereira por teléfono. También ayudó que Pereira hubiera recibido una brillante recomendación de Domínguez, quien ganó el Campeonato Latinoamericano Amateur inaugural en 2015 y era un veterano en ascenso en el equipo de los Red Raiders.

«A veces solo tienes que hacer eso y confiar en ello», dijo Sands.


Juegos de Pereira y Zalatoris desafían Ranking Mundial de Golf


Y pronto se hizo evidente que Pereira tenía los bienes. En su tercera apertura universitaria, disparó un 63 en Lake Nona. La semana siguiente, en Royal Oaks, no tuvo su mejor momento, pero aun así obtuvo un segundo puesto al subir y bajar el 80% del tiempo. Sands le dijo a su entonces entrenador asistente Jeremy Alcorn: “Eso es lo que se necesita. El puede ser De Verdad bueno. «

Sands imaginó que Pereira se quedaría en Lubbock solo un año, y tenía razón, el chileno sentía la atracción de la familia y una novia seria (ahora esposa), así como un entrenador de swing que le dijo que estaba listo. Aún así, el tiempo limitado de Pereira en Texas Tech resultó beneficioso. Agregó una variedad de golpes mientras jugaba con vientos azotadores y compitió en campos clásicos contra la mejor competencia. Cuando dejó la escuela, Pereira llegó al No. 5 en el mundo.

«Le brindamos una experiencia que podía poner en la tolva para mejorar», dijo Sands.

Después de convertirse en profesional, Pereira hizo los cinco cortes en el PGA Tour Latinoamérica y al año siguiente terminó tercero en la Orden del Mérito para ganar su tarjeta Korn Ferry Tour. En esta nueva era, era una promoción de la vieja escuela: sin folletos, sin regalos, cada parada ganada a través de un juego fuerte. En el camino, Pereira descubrió a un entrenador mental, Eugenio Lisama, y ​​también se sintió animado por el éxito de otro chileno, Joaquín Niemann, quien ganó en el PGA Tour a los 20 años. Cuando COVID cerró el mundo del golf en 2020, Pereira se estrelló en Niemann’s. Pad del sur de Florida, viendo de primera mano lo que se necesita para estar entre los mejores del mundo. «Eso fue grandioso», dijo Sands, «porque mueve la aguja desde el punto de vista de la confianza en uno mismo, sabiendo que estás en el buen camino y puedes acumular».

De hecho, Pereira ganó tres veces durante la supertemporada de Korn Ferry y obtuvo un ascenso instantáneo a la gran gira el verano pasado. «Tiene picos muy altos, y luego también tiene algunos períodos bajos en los que tiene que alinear su mente y su putt con el resto de su juego», dijo Domínguez. “Pero una vez que llega allí, es realmente intocable. No sé a dónde va su mente, pero es un lugar donde se siente cómodo y siente que puede hacer cualquier cosa”.

Esa confianza en sí mismo se llevó a este Campeonato de la PGA. Aunque no pudo competir seriamente en ninguna de sus 10 aperturas este año, Pereira se encontraba estadísticamente entre los mejores golpeadores de pelota del Tour, ocupando el puesto 21 desde el tee hasta el green. Además, tenía un nuevo hombre en la bolsa, Scott McGuinness, que había sido caddie de Scottie Scheffler durante tres años antes de separarse el otoño pasado. McGuinness conocía el pedigrí de Pereira y se sometió a un extenso proceso de entrevistas solo para conseguir el trabajo hace unos meses.

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«Sabía que me estaba metiendo en algo bastante bueno», dijo. “No sabía que era tan bueno como lo que es. Va a ser un muy buen jugador”.

POR Golf Canal Digital

Aquí está el desglose completo de la bolsa y la FedExCup para Thomas y el resto de los jugadores que hicieron el corte esta semana.

Y en apenas su segunda apertura importante, la curva de aprendizaje de Pereira se aceleró. Apostado por la sorprendente ventaja, McGuinness no notó ningún cambio en su jefe cuando llegó al lugar el domingo por la mañana, pero Pereira admitió que estaba sintiendo el peso de la historia.

«Pensé que estaba nervioso el primer día», dijo. “Entonces pensé que estaba nervioso el segundo día. Entonces pensé que estaba nervioso en el tercer día. Pero el cuarto día fue terrible. Quiero decir, esta mañana fue dura”.

Se mostró el domingo en Southern Hills.

Tan segura como parecía la ventaja de tres golpes a mitad de los primeros nueve, Pereira nunca pareció estar al mando. Se perdió una serie de fairways para cerrar sus primeros nueve, lo que provocó dos bogeys. Usó todo el hoyo en tiros de 3 pies. Fue advertido por juego lento.

Necesitando un buen golpe para establecer una oportunidad de birdie en el hoyo 12, tiró de su golpe de salida hacia la izquierda y se vio obligado a lanzar. Espectro. En el difícil 14, descorchó un terrible swing que lo colocó largo y a la izquierda del green, casi en el siguiente tee de salida. Espectro. Enfrentando un tiro de 10 pies en el 15 que le hubiera dado un colchón de dos golpes muy necesario, hizo uno de sus golpes más tímidos de la semana.

«Todo su juego», dijo McGuinness, «estuvo un poco apagado».

Aún así, Pereira lideró con un tiro sobre Justin Thomas mientras estaba parado en el hoyo 17. Con el torneo pendiente de un hilo, el grupo final esperó unos 10 minutos en el par 4 manejable. Como Thomas’ 67 publicado en la tabla de clasificación electrónica, Pereira comió una barra de proteína y tomó unos sorbos de agua. El dirigible de Goodyear estaba sobre sus cabezas, con el motor zumbando. Con 302 yardas hasta la bandera, era un número perfecto para un conductor de stock: comenzar por el lado izquierdo, luego sangrar hacia la bandera con el viento de izquierda a derecha, y Pereira ejecutó el tiro perfectamente, dejando su pelota. poco antes del green, a unas 25 yardas de la bandera.

Mientras Pereira caminaba hacia el green, un aficionado gritó: “¡Bogey, bogey, Mito! ¡JT por la victoria!”

Al escuchar claramente la burla, Pereira miró al hombre, luego sacudió la cabeza y siguió adelante.

Con la oportunidad de silenciar al que interrumpió, el lanzamiento de Pereira terminó a unos 12 pies por debajo del hoyo. Era una mirada sencilla, justo lo que él quería. Era el tipo de putt que había enterrado incontables veces: como junior mundialmente vencedor, como jugador universitario destacado, como estrella prometedora del mini-tour e incluso esta tarde, en el green de práctica, antes de se dirigió al primer tee.

Este era su momento… y lo dejó corto.

«Tan cerca», gruñó McGuinness.

Ahora la presión que había estado burbujeando toda la tarde finalmente se desbordó. En el tercer asalto, Pereira había disparado una bala en el 18 que se había canalizado por el lado izquierdo y en una posición perfecta. Pero a cuatro golpes de la victoria, se adelantó en el downswing y arrojó su golpe de salida a la derecha, su seguimiento salvaje y desequilibrado. Tanto el jugador como el caddie supieron de inmediato que era un problema. «Ella se había ido», dijo McGuinness con tristeza.

La pelota de Pereira aterrizó por el borde derecho, corrió cuesta abajo y pateó el arroyo.

«Tengo mucha confianza con eso», dijo Pereira más tarde. «No sé qué pasó».

Detrás del green del 18, inicialmente había algunas dudas sobre si el drive de Pereira se había estancado en el rough grueso o se había metido en el agua. Luego, el Jumbotron mostró la repetición de CBS, y allí estaba la pelota de Pereira: mojada. La multitud vitoreó. Un desempate parecía inevitable y, de repente, no estaba garantizado que Pereira estuviera en él.

Las etapas finales se movieron rápidamente.

Necesitando lanzar su recuperación de 190 yardas alrededor de los árboles, el tercer tiro de Pereira falló a la izquierda del green y se zambulló en el rough de las Bermudas.

Otra alegría.

Su tiro de lanzamiento corrió más allá de la bandera y en la franja trasera.

Otra alegría.

Y su tiro de 22 pies imprescindible para entrar en la postemporada que nunca debió haber sido, bueno, lo dejó a casi 4 pies de distancia.

Otra alegría.

Después del doble bogey final, Pereira se quitó el sombrero y bajó la cabeza, la primera vez en todo el día que no estaba en cabeza. Abrazó a su compañero de juego, Matt Fitzpatrick, y subió la empinada colina hacia la casa club. En el camino, pasó junto al resplandeciente Trofeo Wanamaker y ni siquiera echó un vistazo. Niemann, que esperaba detrás del green, pasó rápidamente de la celebración al consuelo.

Pereira tiró su guante a la basura y, tras oficializar su cierre de 75, pareció comprender la magnitud de su derrumbe. Se inclinó hacia adelante en una mesa y hojeó su teléfono, deteniéndose periódicamente para frotarse la cara o pisotear su pie. Finalmente, emergió y puso cara de valiente para cada una de sus responsabilidades mediáticas.

«Obviamente es triste estar aquí y no en los playoffs», dijo. “Terminé tercero en mi primer major este año. Creo que realmente tengo que aferrarme a eso”.

Abrazó a su mujer, a su agente, a su caddie. En la casa club, Niemann, Sebastián Muñoz y Abe Ancer esperaban, flanqueados por un equipo de Netflix de dos camarógrafos que estaban ansiosamente afligidos por una dolorosa derrota.

«Estará bien», dijo Niemann mientras se dirigía a su auto de cortesía. «Aprenderá, seguirá creciendo y será bueno».

A unas 400 yardas de distancia, Thomas, un campeón importante y 14 veces ganador del Tour, estaba ejecutando magistralmente contra Will Zalatoris. Jugó el desempate global de tres hoyos en 2 bajo par, luego de un domingo 67, que le permitió saltar entre los seis primeros en la tabla de clasificación que no estaba probado y bajo coacción. Él ya sabía lo que Pereira no sabía, que podía manejar la tranquilidad de un domingo importante, y esa fue una dura lección que aprender.

«Un rollo de distancia», dijo McGuinness, frotándose la parte posterior de la cabeza.

«Estaba a una vuelta de ganar un major».

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