Investigadores desentrañan el misterio de las gafas de sol esparcidas en el desierto chileno, creadas por la explosión de un cometa

La acumulación de numerosos espejos de rocas oscuras en el desierto chileno ha sido un misterio durante décadas, pero los investigadores de la Universidad de Brown han confirmado que fue provocada por la explosión de un cometa.

Crédito de la foto: PH Schultz, Brown University

Hace unos 12.000 años, el calor de 75 kilómetros de largo del desierto de Atacama fue quemado por un calor intenso, que convirtió el suelo arenoso en un cementerio generalizado de capas de vidrio de silicato. Ahora, un equipo de estudio que estudia la distribución y composición de esos vasos ha llegado a una conclusión sobre qué diablos está pasando.

No encontraron evidencia de que los campos de vidrio verde oscuro o negro pudieran haber sido creados por la actividad volcánica, por lo que el origen era un misterio.

En el estudio publicado En la revista GeographyLos investigadores muestran que los especímenes de vidrio del desierto contienen pequeños fragmentos de minerales que se encuentran en rocas extraterrestres. Esos minerales están estrechamente relacionados con la composición del material devuelto a la Tierra por las muestras de partículas del cometa de la NASA.

Los investigadores ahora creen que los cúmulos minerales pueden haber sido los restos de un objeto extraterrestre, principalmente un cometa, que explotó justo por encima del suelo y derritió el suelo arenoso debajo.

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«Esta es la primera vez que el vidrio en la Tierra ha producido evidencia clara de radiación de calor y viento de una bola de fuego que explotó justo encima de la superficie». Dijo Pete Schultz, Profesor de geología, ecología y ciencias planetarias en la Universidad de Brown. “Es realmente una explosión tan grande tener un efecto tan dramático en un área tan grande.

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Dado que el área no siempre ha sido un desierto, algunos investigadores dicen que el vidrio se deriva de antiguos incendios de pastos. Durante la época del Pleistoceno, había oasis de árboles y humedales cubiertos de hierba formados por ríos que se extendían hacia el este desde las montañas, y se dice que un incendio generalizado quemó la arena hasta tal punto que la arena se derritió en grandes capas de vidrio.

Pero una nueva investigación ha descubierto que el tamaño del vidrio, que tiene muchas propiedades físicas importantes, hace que sea imposible crear un fuego simple. Los vasos muestran evidencia de haber sido torcidos, doblados, enrollados y arrojados mientras aún estaban fundidos. Esto coincide con un gran meteorito entrante y la erupción Airburst, que se acompaña de vientos con fuerza de huracán. Después de un análisis químico detallado de docenas de muestras tomadas de depósitos de vidrio en toda la región por Schultz y sus colegas, la mineralogía del vidrio arroja aún más dudas sobre la idea del fuego de pasto.

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El análisis reveló minerales llamados circones, que se descomponen en caliente para formar batlita. Ese cambio mineral generalmente ocurre a 3,000 grados Fahrenheit, mucho más caliente de lo que pueden crear los incendios de pasto, dice Schultz.

El análisis también encontró grupos de minerales exóticos que se encuentran solo en meteoritos y otras rocas extraterrestres, dijeron los investigadores. Minerales específicos como couponita, trolita y compuestos de calcio y aluminio se combinan con firmas minerales de muestras de cometas de la misión Startust de la NASA.

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Scott Harris, geólogo planetario y coautor del Fernbank Science Center, dijo: «Los minerales nos dicen que esta sustancia tiene todas las características de un cometa.

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Se necesita mucho trabajo para establecer la edad exacta del vidrio, lo que determinará exactamente cuándo ocurrió el evento, dice Schultz. Pero a tiempo para la datación improvisada, los grandes mamíferos han desaparecido de la región.

«Es demasiado pronto para saber si existe un vínculo causal, pero lo que podemos decir es que este evento ocurrió en un momento en que pensamos que la megabona había desaparecido, lo cual es misterioso», dijo Schultz. «También es probable que lo hayan visto los primeros ciudadanos que llegaron al área. Hubiera sido un espectáculo».

Schultz y su equipo esperan ayudar a controlar aún más el tiempo de investigación y arrojar luz sobre el alcance del impacto. Por ahora, Schultz espera que el estudio ayude a los investigadores a identificar sitios de bombas similares en otros lugares y revelar el riesgo potencial de tales eventos.

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«Puede haber muchas de estas cicatrices explosivas, pero no tenemos suficiente evidencia para creer que en realidad están relacionadas con eventos aéreos», dijo Schultz. «Este sitio proporciona una plantilla para ayudarnos a perfeccionar nuestros modelos de ataque e identificar sitios similares en otros lugares».

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