Inglaterra, Italia, más podrían ganar primeros títulos

Han venido de Sudáfrica y de Corea del Sur, de Australia, Zimbabue, Suecia, Trinidad & Tobago, Alemania…

Son las naciones con golfistas que se han coronado campeones en el Players Championship.

Es una lista corta. Inglaterra no está en eso. Paul Casey se preguntó el domingo si sería él quien cambiaría eso.

«Mi golpeo de pelota no ha estado a la altura de mi nivel habitual», dijo Casey, con 7 bajo par y 27 hoyos de golf aún por llegar en un fin de semana envuelto por el clima que no se puede olvidar en The Players Stadium Course en TPC Sawgrass. «Pero luego dejar caer el largo en 17 fue muy, muy bueno».

Desde los cuatro rincones del planeta, un grupo de golfistas globales ingresan a la ronda final del lunes en medio de la batalla para capturar un hito internacional en The Players Championship.

Solo dos veces en la última década (el alemán Martin Kaymer y el norirlandés Rory McIlroy) The Players Championship terminó con una victoria para un golfista de un país sin un título anterior. Tal como va este torneo en The Players Stadium Course en TPC Sawgrass, es una posibilidad real el lunes por la noche.

Tal vez sea Casey. Tal vez sea alguien más.

Ver a golfistas extranjeros capturar el trofeo en The Players no es inusual: sucedió en 11 de los últimos 20 años.

Sin embargo, para algunos de estos países, la victoria en The Players haría historia, tanto personal como nacional:

* Anirban Lahiri, en la cima del tablero con 9 bajo par en 10 hoyos cuando los oficiales del torneo suspendieron el juego debido a la oscuridad a las 7:38 pm del domingo, está tratando de hacer historia para India. Ya ha demostrado su resiliencia a través de los Players de este año, luchando contra tres bogeys en los nueve primeros para recuperarse a 4 bajo par en dos rondas.

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* Casey encabeza el grupo inglés, rodando a través de 42 hoyos consecutivos de golf sin bogeys. Así es: ningún golfista inglés -ni Nick Faldo, ni Lee Westwood, ni Ian Poulter, ni nadie- ha ganado nunca The Players, a pesar de que Irlanda del Norte (McIlroy en 2019) y Escocia (Sandy Lyle en 1987) han puesto al Reino Unido en la parte superior.

* Sebastián Muoz de Colombia encontró la marcha perfecta en los primeros hoyos de la tercera ronda del domingo, logrando birdies los días 11, 12, 13 y 16, el último en un putt de más de 44 pies. Cerró el domingo a las 7 bajo par.

* Francesco Molinari de Italia se movió a 6 bajo par, fallando por poco un ace en el Island Green en el camino. Su golpe de salida el 17 llegó a 23 pulgadas de la copa para preparar un birdie, y también ganó golpes en el No. 11, núm. 12 y núm. 13

* El ex ganador del Campeonato Abierto, Shane Lowry, no solo obtuvo el No. 17, pero subió a 5 bajo par en su intento de convertirse en el primer jugador campeón de la República de Irlanda.

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* Luego está Joaquín Niemann, uno de los mejores golfistas del Tour en este momento, trabajando para asegurarse de que un tramo del torneo que comenzó frío termine el lunes con Chile.

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Tiene 23 años, no. 22 en el Ranking Mundial de Golf, el primer ganador de un evento del PGA Tour de Chile y menos de un mes después de una victoria en el Genesis Invitational.

Niemann aguantó una segunda ronda particularmente agitada de 73: un putt para birdie de 30 pies en el No. 5, un bogey de tres puestos en el No. 17, tiros al bosque en cuatro hoyos diferentes y solo siete pares. Posteriormente ganó el noveno en la tercera ronda, cerrando un día de montaña rusa con 4 bajo par.

En su visita anterior al Stadium Course en 2021, Niemann empató en el puesto 29 con 284, cuatro bajo par, y no disparó una ronda más de 73.

La otra cara: El calvario del venezolano Jhonattan Vegas.

Vegas, que obtuvo tres victorias en el Tour en la última década, pero ninguna desde 2017, apenas aferrándose al top 100 en el Ranking Mundial de Golf, comenzó el domingo entre los últimos nueve y hizo birdie en el No. 11 y núm. 12 para escalar dentro de uno de los líderes.

Pero siguió el naufragio. Pasó el Island Green y encontró agua en el 17 desde el tee, disparó su tercero más allá del green una vez más, terminó haciendo un bogey cuádruple en el hoyo y vio cómo su ronda se convertía en un 78 y fallaba un corte.

Lahiri estaría entre los más largos de los tiros lejanos, ocupando el puesto 322 en el mundo y fuera del top 200 en la lista de ganancias del PGA Tour. Ha hecho solo un corte en sus cinco viajes anteriores a The Players, empatando en el puesto 74 en 2019.

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«Solo estoy viviendo el momento en este momento», dijo Lahiri.

Después de un águila de segunda ronda en el No. 11, encontró un ritmo y aceleró a la tercera ronda abreviada. Lahiri hizo birdie No. 1, no. 2, núm. 6, núm. 8 y núm. 9 para tomar posesión exclusiva de la ventaja hasta el lunes.

¿Durará?

Las naciones campeonas como Estados Unidos y Nueva Zelanda podrían estar a punto de conseguir una nueva compañía. A estas alturas, la lección de los Players de este año es clara: cualquier cosa puede pasar.

«No he estado en esta posición por un tiempo», dijo Molinari, quien cayó al No. 184 en el Ranking Mundial de Golf desde su triunfo británico, «así que todo es nuevo para mí».

Clayton Freeman cubre los deportes de la escuela secundaria y más para el Florida Times-Union. Sígalo en Twitter en @CFreemanJAX.

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