En Atacama, Chile, minería de litio genera pelea por flamencos

DESIERTO DE ATACAMA, 19 mayo (Reuters) – En las llanuras blancas del desierto chileno de Atacama, rico en litio, los flamencos de color rosa brillante animan las extensas salinas donde esporádicas piscinas azules brindan la tan necesaria hidratación.

Pero el número de flamencos está cayendo, con un nuevo estudio que vincula esto con el agua extraída por las empresas mineras para bombear salmuera llena de litio, el metal utilizado para fabricar baterías para teléfonos móviles, computadoras portátiles y vehículos eléctricos.

Los mineros sostienen que sus operaciones no afectan a las manadas de flamencos y dicen que los estudios se basan en datos poco fiables.

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El enfrentamiento subraya las crecientes tensiones en la nación andina por el uso del agua y el impacto de la minería en las comunidades locales y el medio ambiente. Una regulación más estricta es un riesgo para las empresas en el mercado número uno del mundo. 2 productor de litio y No. 1 para cobre.

«Puedes explicar los efectos específicamente de la extracción de litio», dijo Cristina Dorador, coautora del estudio en la revista Proceedings B de la Royal Society, refiriéndose a los hallazgos de que el número de flamencos disminuyó a medida que se consumía más agua.

Los científicos examinaron las salinas de todo Chile para medir los efectos de otras variables en los niveles del agua. Se utilizaron imágenes satelitales de estanques mineros en Atacama, hogar de la mayor parte del litio de Chile, para calcular la cantidad de agua extraída.

Los flamencos se reproducen menos con menos agua, lo que con el tiempo podría afectar el número de manadas, dijo el coautor Nathan Senner, investigador de ecosistemas y cambio ambiental.

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«No es que mueran todos a la vez, pero si no te estás reproduciendo de repente, incluso las cosas que viven tanto como los flamencos comienzan a morir. Y ahí es donde los números realmente comienzan a caer con bastante rapidez».

En otras salinas sin minería, las poblaciones de flamencos se mantuvieron constantes durante la última década a pesar de las variaciones naturales del agua vinculadas a las lluvias y los cambios climáticos. En Atacama, sin embargo, los flamencos de James y Andean disminuyeron entre un 10% y un 12%.

La Sociedad Nacional de Minería de Chile declinó hacer comentarios. Albemarle Corp , una de las dos principales mineras de litio de Chile, no respondió a una solicitud de comentarios.

SQM (SQMA.SN), la otra principal minera de litio, no estuvo de acuerdo con partes clave del estudio y dijo en un comunicado que su propio monitoreo indicaba que «las poblaciones de flamencos se han mantenido estables».

SQM dijo que el análisis satelital podría sobreestimar o subestimar considerablemente el uso del agua y pidió más investigación sobre el terreno.

Dorador, un científico de la región y funcionario electo que trabaja en la nueva constitución de Chile, dijo que los lugareños han notado una disminución de flamencos en las salinas afectadas por la minería durante años.

“Son increíblemente importantes porque son uno de los grandes atractivos turísticos de San Pedro de Atacama”, dijo Dorador.

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Dorador dijo que los ancianos indígenas recolectan huevos de flamencos en los pisos para su dieta regular, mientras que las aves regulan el ecosistema comiendo plancton, crustáceos y microorganismos, ayudando a evitar la proliferación de bacterias dañinas en el agua.

El número de flamencos de Chile en general se ha mantenido, gracias a los rebaños en otras planicies no afectadas por la minería. Pero las consecuencias podrían ser graves a medida que aumenta la demanda de baterías de litio para vehículos eléctricos, advirtió Dorador.

«Tenemos que pensar de dónde vienen estos materiales, porque no siempre somos conscientes. Compramos todas estas cosas, pero a menudo no sabemos qué tuvo que pasar para hacer ese producto».

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Información de Alexander Villegas y Cristian Rudolffi; Editado por Adam Jourdan y Richard Chang

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