El árbol más antiguo del mundo podría estar creciendo en Chile

El árbol Gran Abuelo de Chile el 1 de junio de 2019. Gonzalo Ziga Solis / CC BY-SA 4.0

¿Cuál es el árbol más antiguo del mundo?

Hasta hace poco, el plusmarquista era el “Matusalén”Pino bristlecone en las Montañas Blancas de California, que data de 4.852 años, según el Libro Guinness de los récords mundiales. Sin embargo, un contendiente de otro hemisferio viene por su corona: un alerce (Fitzroya cupresoides) en Chile conocido como el Gran Abuelo o árbol bisabuelo.

«Es un árbol que está muy, muy cerca de nuestros corazones», jonathan barichivichel científico ambiental chileno detrás del reclamo, le dijo a Science.

El alerce, también conocido como ciprés patagónico Según National Geographic, es una especie de árbol originaria de Chile y Argentina con reputación de ser la segunda especie de árbol más longeva después del pino bristlecone. Este espécimen en particular se encuentra en un barranco en el Parque Nacional Alerce Costero de Chile y mide más de cuatro metros (aproximadamente 13 pies) de ancho, informó Science. También se extiende 196 pies en el airesegún Live Science.

Barichivich utilizó un método único para determinar la edad del árbol, informó Science. Primero, usó un barrenador incremental para extraer una muestra de la madera sin dañar el árbol y contó alrededor de 2400 anillos. Luego, debido a que la muestra no llegó al centro del árbol, usó modelos para estimar la edad del árbol.

¿El resultado? El árbol probablemente tenía 5.484 años y tenía un 80 por ciento de posibilidades de tener más de 5.000 años, superando a Methusala.

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«Fue asombroso», dijo Barichivich a Science.

El método también determinó un rango de edades, según Live Science. El árbol no podía tener más de 6000 años ni menos de 4100 años.

«Incluso si el árbol creciera muy rápido, para todo ese tamaño, no puede ser más joven que eso», dijo Barichivich a WordsSideKick.com.

Barichivich ha presentado sus hallazgos en conferencias, pero aún no han sido revisados ​​por pares, según National Geographic. Hasta ahora, han recibido reacciones mixtas de la comunidad científica.

«Confío plenamente en el análisis que ha hecho Jonathan», dijo a Science el dendrocronólogo de ETH Zürich, Harald Bugmann. «Suena como un enfoque muy inteligente».

Sin embargo, el director fundador del Tree Ring Laboratory de la Universidad de Columbia, Ed Cook, se mostró más escéptico.

«La ÚNICA forma de determinar verdaderamente la edad de un árbol es contando dendrocronológicamente los anillos y eso requiere que TODOS los anillos estén presentes o contabilizados», dijo Cook a Science.

El fundador de Rocky Mountain Tree Ring Research, Peter Brown, le dijo a National Geographic que el enfoque era demasiado nuevo para evaluarlo antes de la revisión por pares y que su conclusión era demasiado sorprendente.

“[T]su nueva edad estimada es más de 1.500 años mayor que el árbol (alerce) más antiguo conocido hasta la fecha”, dijo Brown.

Lo que está claro es que el árbol está en riesgo tanto por el turismo como por la crisis climática, que podría secar la región y dificultar el acceso del árbol al agua. Un segundo árbol que crece fuera del alerce se está muriendo, según Live Science. Además, la plataforma que rodea al árbol está aplastando sus raíces. Barichivich aconsejó que la pasarela se alejara más del árbol y que el árbol mismo se protegiera con una red de tres metros de altura.

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«La gente lo está matando», dijo Barichivich a Science sobre el árbol. «Requiere nuestra protección con urgencia».

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