Chile puede ser el hogar del árbol más antiguo del mundo

Hace mucho, mucho tiempo, cuando Stonehenge era un simple recinto de movimiento de tierras y el futuro sitio de las pirámides egipcias no era más que un desierto barrido por el viento, una conífera protegida en un barranco fresco y húmedo en las montañas de los Andes de América del Sur se extendía lentamente hacia el cielo. Hoy, este antiguo gigante tiene corte en el Parque Nacional Alerce Costero de Chile y, según nuevas estimaciones, puede llevarse la corona como el árbol más antiguo del mundo.

«Algunas especies hacen cosas que creemos que deberían ser imposibles», dijo Harald Bugmann, dendrocronólogo de ETH Zürich. le dijo a Science.org. «Todavía hay misterios en el bosque».

Esta particular rareza longeva es un ciprés patagónico (Fitzroya cupresoides), una especie conocida por su crecimiento lento y tamaño excepcional. Apodado el árbol Gran Abuelo (bisabuelo), mide casi 200 pies de altura, presenta un tronco de 13 pies de espesor y tiene un perímetro de 36 pies. Según Jonathan Barichivich, un científico ambiental chileno que trabaja en el Laboratorio de Ciencias Ambientales y del Clima en París, el árbol puede tener hasta 5.484 años, una edad que eclipsaría al actual poseedor del récord, un pino bristlecone en el este de California, por más más de 600 años.

Una maravilla natural amenazada

Si bien investigaciones anteriores sobre la edad del Gran Abuelo habían estimado su edad en más de 3.600 años, Barichivich estaba decidido a hacer una medición más precisa y hacer brillar un foco de atención internacional más brillante sobre la maravilla natural. Generaciones de su familia han trabajado para proteger la especie, incluido su abuelo, quien descubrió por primera vez al Gran Abuelo en 1972. Sin embargo, desde entonces, el turismo ha amenazado la vida del árbol, con más de 10.000 personas cada año que pueden abandonar fácilmente una plataforma que rodea su base y pisotear sus sensibles raíces.

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Hablando con semana de noticias, Barichivich dice que solo el 28% del árbol permanece vivo, la mayor parte del cual está en las raíces. “Para mí, este árbol es como un miembro de la familia. Verlo así me rompe el corazón, es como ver un león en una jaula en un zoológico”, dijo.

En 2020, justo antes de que la pandemia se extendiera por todo el mundo, Barichivich y un colega usaron un barrenador para recuperar una muestra central del árbol. Este proceso, llamado dendrocronología, permite a los investigadores contar los anillos de crecimiento individuales presentes en un árbol y medir con precisión su edad. Sin embargo, el Gran Abuelo es tan espeso que el equipo solo pudo extraer muestras de 3 pies y arrojó 2400 anillos estrechamente espaciados. Para dar cuenta de la sección faltante, utilizaron modelos estadísticos y núcleos completos de árboles similares para simular las tasas de crecimiento. Ese proceso, que involucró unas 10.000 simulaciones, condujo a una estimación general de 5.484 años, con un 80% de probabilidad de que el árbol tenga al menos 5.000 años.

Si bien esa estimación es asombrosa, otros científicos en el campo se están absteniendo por ahora de declarar completamente al Gran Abuelo como el más antiguo del mundo. Ed Cook, director fundador de la Laboratorio de anillos de árboles en la Universidad de Columbia, le dijo a Science que contar dendrocronológicamente los anillos es la «ÚNICA forma de determinar verdaderamente la edad de un árbol». Otros están esperando un documento de revisión por pares con todos los detalles, algo que Barichivich dice que planea presentar en los próximos meses.

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Sin embargo, sea cual sea el resultado, Barichivich dice que hay pocas dudas de que el Gran Abuelo es un gigante antiguo que merece tanto nuestra reverencia como nuestra protección por las décadas o incluso los siglos de vida que le quedan.

«El objetivo es proteger el árbol, no aparecer en los titulares ni batir récords», dijo a Newsweek. «No se trata de hacer un gran agujero en el árbol solo para saber que es el más viejo. El desafío científico es estimar la edad sin ser demasiado invasivo para el árbol».

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